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  专家指出合成生物学技术是一把双刃剑,但目前不必惧怕

  基因“开关”约束“人造生命”活动

    生物可以人工合成?合成的生物会不会成为灾难?最近十年兴起的合成生物学致力于发展各种生物元件,使人类可以对基因、蛋白质、代谢途径等进行设计、改造和合成,甚至设计出全新的生物体,制造出符合人类需要的“生物机器”。“人造生命”在逼近。昨天,中美英三国的科学院与工程院联合在中科院上海生科院召开论坛,探讨合成生物学的技术发展。本报记者就此采访了三国合成生物学专家。

  设计“开关”让“人造生命”逃不了

    DNA是记录生命遗传信息的“天书”,这本书上的主要字母有4个,即4种碱基。随着各种生物基因组的破译,科学家开始尝试像计算机编程一样,用这些“字母”来编写“DNA程序”,并藉此指挥细胞,制造出“生物机器”。

    2002年,美国纽约州立大学制造出了历史上第一个人工合成的病毒——脊髓灰质炎病毒;去年5月,首例“人造细胞”在美国私立科研机构克雷格·文特尔研究所诞生,这是地球上第一个由“人类制造并能够自我复制的新物种”。英国皇家工程院院士基特尼教授说,虽然这一研究是用化学方法合成了一个已有的基因组,但这一系列技术上的突破,使科学家能够合成出相当复杂的DNA。

    然而,“能做”不等于“应该做”。美国斯坦福大学生物工程系教授德鲁·安迪认为,当人类能够自行设计并合成DNA,“确保生物安全就很重要。”比如,不能让人造细胞、人造病毒从实验室逃逸出去。他说,从技术上讲,科学家可以设计一些基因“开关”,让这些“人造生命”离开实验室就活不了。

    中科院合成生物学重点实验室主任赵国屏院士介绍,人工设计的生物元器件十分单纯,“它能做什么,科学家了解得很清楚,因此比自然界的基因更容易控制。”他认为,人对“无知”有恐惧,而“人造生命”的可控性使得它相对安全。

  “人造”还软弱,“自然”更强大

    但凡事总有万一,万一“人造生命”散播到环境中,会造成什么后果?德鲁·安迪认为,就目前研究来看,“人造生命”还十分脆弱,自然生物更为强大。比如,大自然每年都会制造出新的流感病毒,基因变异在自然界中也更迅猛。“合成生物学的一大目的就是根据新病毒,快速设计、合成出相应的疫苗,这将大大提高人类应对新病毒的能力。”

    大自然里有很多“生物机器”,它们服务于不同生命体,功能相当复杂,人类对它们也仅是一知半解。“合成生物学会让生活更美好。”基特尼教授提到,他有一支学生团队,设计出了一个有趣的“生物机器”,它能使植物的根系分布更宽,“这将有助于提高植物保持水土的能力。”

    然而,技术永远是一把双刃剑。随着合成生物学的发展,人类究竟会遇到多少道德、伦理、法律等挑战?这次会议也将就相关问题展开讨论,尽量使合成生物学在发展伊始,就能够受到生物安全、伦理的政策调控。(记者 许琦敏)

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